Tom Watson a gagné 4 Majeurs avec un équipement illégal ! (1ère partie)

Tom Watson Photo de STEPHEN DUNN/GETTY IMAGES AMÉRIQUE DU NORD/Getty Images via AFP

La moitié du record du Grand Chelem de Tom Watson est endommagée par des victoires à l’aide d’équipements qui sont ensuite considérés comme illégaux. Ce fait jette-t-il une ombre sur la carrière légendaire de l’Américain ? Avant d’y répondre, résumons dans cette première partie les faits qui se déroulent à deux ans d’intervalle. meilleur…

Par Sébastien Brochu

Grand rival de Jack Nicklaus, l’Américain Tom Watson est reconnu comme l’un des plus grands golfeurs de l’histoire. En 40 ans de carrière, il a principalement gagné 8 majeures entre 1975 et 1983. Les plus jeunes se souviennent de son exploit à l’Open 2009, où il a failli s’imposer à l’âge canonique de 59 ans.

Sa plus belle période remonte à la fin des années 70, alors qu’il était le meilleur joueur du monde. Mais en ces temps glorieux, a-t-il été favorisé par des équipements jugés non conformes à deux reprises ? La question se pose après la découverte de l’historien américain Connor T. Lewis qui a retrouvé plusieurs articles de presse de l’époque qui font état de deux polémiques qui ont acquis 4 titres majeurs en 1977 et 1982, ses deux meilleures saisons.

Première polémique en 1977

Tout a commencé en 1977, sa première grande année. Vainqueur du Masters puis du British Open (le fameux « Duel au soleil » de Turnberry), tous deux remportés sous la barbe inexistante de Jack Nicklaus, il tente de devenir le premier joueur depuis Ben Hogan en 1953 à remporter 3 Majeurs la même année. Tous les spécialistes sont convaincus qu’il peut y parvenir lors de l’US PGA qui se déroule mi-août à Pebble Beach.

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Les rainures trop larges de ses clubs

C’est donc en grand favori que l’Américain aborde le tournoi. Mais une incroyable nouvelle va stopper la machine lors de sa partie exploration. Il apprend que Ram Tour Grind irons, le même qui a servi pour ses précédentes victoires, serait illégal ! A son initiative – il est important de le souligner – il a fait examiner les siens par les responsables de la PGA. Résultat de l’inspection: la largeur de ses rainures dépasse la limite autoriséeréglementé depuis des décennies à 0,89 mm !

Il n’est pas le seul dans ce cas : huit joueurs sont concernés, dont Gary Joueur et Ray Floyd qui utilisent les mêmes clubs Ram. Si ce dernier est venu avec une autre série de réserve tout à fait légale, Tom Watson ne l’avait pas. Il a ensuite fait sortir de chez lui à Kansas City une ancienne série qui est aussi considérée comme non conforme ! On ne sait pas s’il a été utilisé pour ses victoires des années précédentes…

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Il emprunte d’anciens clubs pour participer à l’US PGA

Cependant, après avoir chanté la victoire toute l’année, Watson se retrouve très mal préparé le matin du premier tour. Fatigué de la guerre, il se fait emprunter des fers par son compatriote Roger Malby qu’ils gardent dans le coffre de sa voiture : une série Silver Scot de 25 ans ! Avec un sand wedge emprunté au pro Leonard Thompson, ses bois et son putter (personnalisez-les !), il a juste le temps de les essayer huit fois à l’entraînement avant de plonger dans le grand bain…

Malgré des grips trop fins et des manches trop mous, il termine le tournoi à la 6ème place, satisfait et soulagé de ce résultat. Surtout soulagé d’apprendre que les autorités ne lui enlèveront pas ses victoires remportées au Masters et à l’Open, considérant que Watson n’était pas au courant de la non-conformité de ses clubs et que ces derniers n’étaient pas considérés comme illégaux au moment des faits. Fin de la polémique.

Deuxième controverse en 1982

Enfin, pour celui-ci, car un autre éclate cinq ans plus tard… Tom Watson retrouve une certaine domination en 1982. Après une 5ème place au Masters, il a gagné l’US Open à … Pebble Beach et en face … Jack Nicklaus. Son chip-in sur 17 reste l’un des coups les plus célèbres de l’histoire. Un mois plus tard, il obtient son 4ème Open contre Peter Oosterhuis et Nick Price. Le voilà relancé dans la quête d’une 3e majeure la même année…

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Enfin 9ème de l’US PGA, il apprend quelques semaines plus tard, en août, que le ballon utilisé depuis le début de la saison est à son tour considéré comme illégal ! Le constructeur : Ram encore… L’USGA vient en effet de juger que la balle Ram Pro Tour B, jouée par quelques pros, est trop petite… de quelques millimètres de diamètre.

Tom Watson est toujours supprimé

Comme en 1977, les autorités connaissaient Tom Watson de toute tromperie et refusaient une disqualification rétroactive. L’Américain conservera enfin ses 8 Majors sur sa liste et il reste à ce jour l’un des plus grands joueurs de l’histoire.

Sa légende se retrouve-t-elle écornée après ces révélations ? Malgré les défauts de l’équipementier, un petit doute subsiste. A lire dans notre deuxième partie… la semaine prochaine !

Photo © STEPHEN DUNN / GETTY IMAGES AMÉRIQUE DU NORD / Getty Images via AFP

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